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动物也抢盐

前一段时间,人类社会出现过一次抢购食盐的闹剧,在野生动物的世界中也有类似现象,但实质,却大相径庭……

一,          洞中夺宝

肯尼亚,埃尔贡山国家森林公园中,有个基藤洞(Kitum Cave)。白天这个洞安安静静的,一旦夜幕降临,就热闹非凡,黎明将近,又会恢复平静。为了揭晓基藤洞的秘密,研究人员分别在洞内、洞外安置了红外线摄像机,自己藏起来,通过监视器遥控摄像机,在不干扰动物的前提下,观察基藤洞附近的风吹草动。

  

(图1:基藤洞)

天黑之后,几只羚羊出现在镜头中,它们小心地进入了基藤洞。而后,几十只水牛,头尾相接的排成一队,蜿蜒有序的进入洞中。紧随其后的是一支更大规模的队伍,竟然是由陆地上最大的动物,非洲象组成的,足有一百多头。仿佛是基藤洞里吹响了集结号,当地的多种草食动物争先恐后地进入洞内。洞内的黑暗虽然减慢了动物们的前进速度,但并没有让它们的脚步停止。

 

(图2:非洲象进入基藤洞)

洞中地形复杂,阴冷潮湿,并不是美好的夜宿之所,进洞的动物们,只能通过触觉感知方向、通过嗅觉和味觉锁定位置。冒险是要付出代价的,研究人员曾发现两只幼象失足溺死在洞中的水潭里。更危险的是,一些肉食动物如:鬣狗、豹等,会尾随入洞的草食动物而来,随之而来的是血腥的屠杀……但是,死亡和利爪都不能阻挡动物们入洞的脚步,千百年来一直如此。洞内有什么东西令动物们如此痴迷呢?答案是:盐!

埃尔贡山地处赤道,常年多雨,地壳表层的盐分被大量雨水溶解,或流失,或渗入更深的地层中,导致植物含盐量低。草食动物不像肉食动物那样,能通过掠夺草食动物的血肉,补充自己体内的盐分。缺少盐分对动物体健康的影响是巨大的,尤其是非洲象这种体型庞大的动物。千百年来,生活在这里的非洲象依靠取食山坡上富含盐分的矿石、土壤来补充身体对盐分的需求。一代一代的非洲象前赴后继地用自己的象牙和肌肉开拓更多的盐矿,才有了今天这个纵深200米,惠泽大量草食动物的“盐洞”——“基藤洞”。每天晚上,盐分“争夺战”都在这里上演。“盐洞”的缔造者的牙,都因为经常用于挖洞,被磨的短短的了。

 

(图3:非洲象因为掘洞牙都被磨短了)

 

二,          墙外飞仙

 如果说非洲象掘洞取盐是力气活,再让我们去看看用技术活取盐的。

 201010月,剑桥大学年轻的动物研究者乔利斯正在意大利某水坝附近地区进行野外考察。突然,他在高高耸立的坝壁上,发现了星罗棋布的……山羊,它们正悠闲自得地用自己的蹄子,借助砖缝或突出的砖角,站在距地面50米高的,几乎与地面垂直的坝壁上,舔食着坝壁上结晶的盐分。我们的攀岩运动员实在应该拜山羊们为师。

图4

 图5

图6

图7

 

图8

(图4-8:山羊站在坝壁上取盐)

 

三,比甜蜜更有诱惑力的盐

对盐的青睐并非大型动物的专利,小型昆虫对于盐分的向往也是热烈的。

研究人员在内陆热带雨林的树干上,分别放置了浸有“盐、糖、水”的棉花团,发现大多数蚂蚁都聚集在浸有盐分的棉团上,对另外两个则置之不理。这可能是由于实验地点离海洋远,雨水将盐分溶解后带走后,土壤中的盐分不能得到很好的补充。虽然糖对一般地区的蚂蚁来说更具诱惑力,但对于这些生活在特殊环境下的蚂蚁来说,此时补充盐分比补充糖分更重要。看来,蚂蚁也懂“物以稀为贵”的道理呀。

 

(图9:内陆地区的蚂蚁抢盐不抢糖,从左至右三块棉团中分别浸有:盐、糖、水)

 

四,抢眼泪

内陆地区的蚂蚁爬来爬去对盐寻寻觅觅,热带雨林中的蝴蝶和蛾子飞来飞去,也同样急切地寻找着盐的踪迹。

眼泪因为含有盐分,尝起来是咸的。上个世纪90年代就有科学家发现,亚洲南部地区有某些蛾子,在午夜动物们睡着的时候,会吸取水牛、鹿、马、猪或大象等哺乳动物的眼泪,以获取其中的盐分。2006年,在马达加斯加岛上,研究人员惊奇地发现了某种夜蛾可以从熟睡中的小鸟的眼泪中获取盐分,其“盗盐”过程的轻巧程度,可见一斑。

(图10:夜蛾吸取小鸟的眼泪)

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本文发表于《动物大揭秘》2011 7/8 合刊 P 24-27

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