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蜗牛能够跑多快?

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一只平素行动迟缓的蜗牛迅速地吸引了众人的关注,居然还在F1赛车大赛中拔得头筹。看过电影《极速蜗牛》的朋友们都能叫出它的名字——特博(Turbo)——也只有在电影中,这样“无所谓大小”的梦想才能够实现,而现实生活中的“特博”们能有多极速呢?

 

在英国诺福克郡的康翰姆(Congham)村,每年都会举办“世界蜗牛竞速大赛”(图1)。比赛场地是一张圆桌,上面铺湿布,湿布中间画一个小圈作为起跑线,终点线则是距离起跑线33厘米的大圈。比赛规则很简单,从小圈跑到大圈,谁用的时间最短谁就是冠军。准备起跑时,所有的蜗牛都被集中到小圈里,随着裁判大喊:“预备!稳住!慢慢来!”比赛就开始了。冠军将会得到装的满满一大杯新鲜莴苣。

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(图1:世界蜗牛竞速大赛)

图片地址:http://flipside.theiet.org/weird/38/snail-racing-norfolk.cfm

2013720日进行的比赛中,一只名叫“飞毛腿2号”的菜园蜗牛以247秒的好成绩获得冠军。它的主人是6岁的小姑娘苏姗(Sue Ryder),这位正在换门牙的小姑娘曾在去年未掉门牙之前,带领她的“飞毛腿1号”菜园蜗牛以320秒夺得第一名。别把这项比赛看成是小孩子的游戏。在2010年,62岁的克莱尔(Claire Lawrence)奶奶训练的蜗牛西德尼(Sidney)曾以341秒的成绩从200多只竞争对手中脱颖而出,勇夺一大杯莴苣。迄今为止,这项老少皆宜的比赛的最好记录是由一只叫做阿奇尔(Archie)的蜗牛在1995年创造的,它爬完33厘米所用的时间是2分钟!

 

电影中的特博,就是一只菜园蜗牛(Garden snail)。电影中它是男生形象,但实际上和其他种类的蜗牛一样,“特博”是雌雄同体的,在它的身上既有雌性生殖系统,也有雄性生殖系统。作为软体动物门,腹足纲的一员,菜园蜗牛和各种螺、各种蛞蝓一样,都是“用肚腩跑路”的。据说蜗牛的得名是头上伸出的触角像牛角。仔细看,蜗牛的触角有两对。上面那对较长的触角有感光功能,下面那对较短的触角则能感知味觉和触觉。在蜗牛运动的时候,这两对触角总是伸展的最积极。细心的朋友一定也发现过,在蜗牛爬行过后,会留下一条粘液轨迹。蜗牛分泌粘液的目的是为了减少爬行中身体和地面的摩擦力。即使分泌这些粘液需要消耗身体30%的能量,但为了保护柔嫩的腹足也不得不为之。若真的按照电影中的情节,让菜园蜗牛在跑道上高速绕行,结果不是因分泌大量粘液消耗能量过量而亡,就是因粘液分泌不足摩擦生热变为炭烧蜗牛而死……

 

其实早在电影让菜园蜗牛家喻户晓之前,我们早已经在“法国蜗牛”这道菜中见过它了。最近它们还受到了职业科学家的关注。20138月,一个来自英国埃克塞特大学(University of Exeter)的研究团队报告,为了能记录菜园蜗牛的夜间活动,他们用LED灯、光引发涂料标记了450只菜园蜗牛,用延时摄影方法对它们进行了连续记录(图2)。

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(图2:埃克赛特大学研究团队在夜间进行研究)

图片地址:http://www.demilked.com/timelapse-of-snails-with-led-lights/

对于菜园蜗牛来说,这是一次奇特的长跑,它们中的佼佼者在24小时中爬行了25米。但是,研究团队的目标并非是获取新鲜的莴苣。他们正在研究一种威胁家犬健康的寄生虫。这种寄生虫会寄生在菜园蜗牛的体内,随着“特博”们散布到花园的各个角落,特别是遗落在草丛中的塑料拖鞋、橡胶玩具、狗咬胶等,常常成为菜园蜗牛的“掩体”而沾有更多的寄生虫。喜欢用舌头和牙齿探索奥秘的家犬更容易遭受传染。所以,菜园蜗牛的速度越快,爬行的区域就越广泛,家犬寄生虫病的传播则越猖獗。

 

莴苣和爱犬,你更爱谁?

 

 

(全文完)

本文修改版发表于《少年科学.动物大揭秘》2014年5月号

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